La Jamaïque se réveille face au sort des prisonniers atteints de maladie mentale

Par Emma Lewis

Ceci est le premier volet d’une série en deux parties sur les dures réalités du système pénal jamaïcain, en particulier en ce qui concerne les personnes souffrant de problèmes de santé mentale.

Lorsque l’octogénaire Noel Chambers est mort au centre correctionnel de Tower Street à Kingston le 24 janvier, il croupissait dans le système carcéral jamaïcain depuis 40 ans sans être jugé. Il a été incarcéré pour la première fois le 4 février 1980, sa dernière comparution devant le tribunal a eu lieu le 2 avril de la même année, après avoir été détenu «au gré du gouverneur général», après avoir été jugé inapte à plaider une accusation de meurtre.

Dans de tels cas , les suspects – y compris les mineurs qui auraient commis des infractions graves – peuvent être emprisonnés indéfiniment jusqu’à ce qu’un tribunal décide qu’il est sécuritaire de les libérer. Selon certaines informations , Chambers a été condamné, jugé inapte à plaider, puis emprisonné – bien qu’aucune peine spécifique n’ait été prononcée.

Lorsque la Commission indépendante d’enquête (INDECOM) , qui examine les violations des droits de l’homme commises par les forces de sécurité du pays, a révélé les détails de son rapport trimestriel intitulé «Détenus au plaisir: violations institutionnalisées des droits de l’homme», lors d’une conférence de presse le 3 juin, les Jamaïcains ont réagi avec horreur et incrédulité.

Le rapport portait à la fois sur les personnes déclarées inaptes à plaider, ainsi que sur celles reconnues coupables d’une infraction mais réputées souffrir d’une maladie mentale. Les photos du corps de Chambers, publiées dans le rapport avec l’autorisation de sa famille, étaient particulièrement choquantes:

«Au moment de sa mort, il était dans une condition physique déplorable. Ses vêtements étaient sales et son corps présentait des signes d’émaciation chronique. Il était couvert de ce qui semblait être des piqûres de vermine, des punaises de lit vivantes («fente») et il montrait des signes de plaies de lit.

L’autopsie de Chambers a répertorié sa cause de décès comme une infection rénale aiguë.

Une obligation de révision

L’INDECOM a clairement indiqué que l’État a l’obligation de réexaminer régulièrement de tels cas. Il a également noté que le lieutenant-colonel Gary Rowe, commissaire aux services correctionnels , ne pouvait, lorsqu’on lui a demandé, produire aucun des rapports mensuels requis; dans une lettre à INDECOM datée du 2 avril, il a promis d’essayer de les localiser. On ne sait pas encore s’ils ont été trouvés.

Avec Chambers, un manque d’hygiène et des soins médicaux «opportuns et adéquats», combinés à sa détention pour une durée indéterminée, «mettent en évidence de graves violations de ses droits constitutionnels, de la loi sur la justice pénale (administration) et du règlement des établissements pénitentiaires», selon le rapport . Une inspection en mars avait décrit les conditions dans la section pour les malades mentaux à la prison de Tower Street comme «moins que souhaitables». Chambers a été décrit comme partageant une «cellule infestée de vermine» avec trois autres.

Dans sa liste de recommandations , l’INDECOM a suggéré que les procureurs examinent tous ces cas et que des systèmes soient mis en place pour garantir leur «examen en temps opportun» à l’avenir. Il a également recommandé la création d’un service psychiatrique médico-légal bien doté pour les personnes jugées inaptes à plaider.

Chambers n’était pas une exception

En recherchant d’autres cas, l’INDECOM a souligné que la situation des Chambres n’était pas isolée. Il a cité neuf autres cas de prisonniers souffrant de troubles mentaux «détenus à titre facultatif», qui sont derrière les barreaux en attente de jugement depuis 19 à 49 ans. Tous ces cas ont dépassé les peines maximales pour leurs crimes présumés.

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