des scientifiques decouvrent une planete de la taille de la terre flottant sans but dans la voie lactee

Des scientifiques découvrent une planète de la taille de la Terre flottant sans but dans la Voie lactée

Les scientifiques ont observé une planète de la taille de la Terre zoomant à travers la Voie lactée, sans lien avec aucune étoile. Une équipe internationale de scientifiques dirigée par des astronomes polonais a découvert la plus petite planète voyou de la taille de la Terre trouvée à ce jour. Ils croient que notre galaxie peut avoir une quantité innombrable de ces planètes flottantes. En fait, les scientifiques en ont déjà découvert plus de 4 000.

Les termes extrasolaires ou exoplanètes font référence à toute planète en dehors du système solaire et orbite autour d’une étoile autre que le Soleil. La planète peut voyager librement à travers la galaxie sans orbiter autour d’une étoile, comme celle récemment découverte. Bien que la plupart des planètes voyous aient été observées en orbite autour d’une étoile, il existe des exceptions.

Il y a quelques années, des astronomes polonais de l’Observatoire astronomique de l’Université de Varsovie ont découvert l’une de ces planètes. Publiant leurs observations dans Astrophysical Journal Letters, ils ont annoncé l’existence de la plus petite planète flottante jamais découverte dans la Voie lactée. La détection de ces objets de faible masse dans l’espace s’avère difficile pour les scientifiques dans la plupart des cas en raison de leur distance par rapport à la Terre. L’auteur principal de l’étude dit que cela signifie qu’ils ont eu beaucoup de chance ou qu’il existe d’innombrables autres exoplanètes.

Comment les exoplanètes sont découvertes

Dans la plupart des cas, les astronomes découvrent des planètes en observant la lumière émise par les étoiles sur lesquelles elles gravitent. Si une exoplanète passe devant l’étoile, la luminosité diminue légèrement. Appelé la méthode de transit, cela reste le moyen le plus largement accepté de détecter les planètes voyous. Cependant, comme les planètes flottantes n’émettent pas beaucoup de rayonnement et n’orbitent pas autour des étoiles, les scientifiques ne peuvent pas utiliser les méthodes de détection traditionnelles.

Ces planètes utilisent un phénomène astronomique appelé microlentille gravitationnelle, résultant de la théorie de la relativité générale d’Einstein. Cela dit qu’un objet massif, comme une étoile ou une planète, pourrait plier la lumière émanant d’un objet d’arrière-plan (la source). En d’autres termes, la gravité des objets agit comme une loupe géante, ce qui rend les étoiles éloignées beaucoup plus brillantes. Ce phénomène peut détecter des planètes jusqu’à des milliers d’années-lumière.

«Si un objet massif (une étoile ou une exoplanète) passe entre un observateur terrestre et une étoile source distante, sa gravité peut dévier et focaliser la lumière de la source. L’observateur mesurera un bref éclaircissement de l’étoile source », explique le Dr Przemek Mroz, chercheur postdoctoral au California Institute of Technology et auteur principal de l’étude. «Les chances d’observer la microlentille sont extrêmement minces car trois objets – source, lentille et observateur – doivent être presque parfaitement alignés. Si nous n’observions qu’une seule étoile source, il nous faudrait attendre près d’un million d’années pour voir la source être microlentionnée », ajoute-t-il.

Cela explique pourquoi la plupart des microlentilles gravitationnelles ont lieu au centre de la Voie lactée, où cette méthode s’avère la plus efficace. L’enquête OGLE, supervisée par les astronomes de l’Université de Varsovie, utilise cette technique pour découvrir des planètes voyous. OGLE, ou expérience de lentille gravitationnelle optique, a commencé il y a plus de 28 ans, trouvant au moins 17 exoplanètes depuis 1992.

Et après?

Actuellement, les astronomes de l’OGLE utilisent un télescope de Varsovie de 1,3 mètre à l’observatoire Las Campanas au Chili pour rechercher des signes de microlentilles. Par nuit claire, ils balaient les régions centrales de la Voie lactée à travers le télescope, recherchant spécifiquement les étoiles dont la luminosité fluctue. Étant donné que cette méthode ne dépend pas de la luminosité des planètes, elle peut détecter de nombreux objets qui pourraient autrement être négligés.

La durée des événements de microlentilles dépend de la masse de la planète observée. Plus l’objet est lourd, plus l’événement durera longtemps, et vice versa pour les petites planètes ou étoiles. La plupart des événements de microlentille durent plusieurs jours et résultent d’étoiles. En comparaison, les événements qui observent des planètes voyous peuvent ne durer que quelques heures en raison d’une masse plus petite. Les scientifiques mesurent la longueur de l’événement et la forme de sa courbe de lumière pour estimer la masse de l’objet.

L’événement de microlentille le plus court jamais enregistré, appelé OGLE-2016-BLG-1928, n’a duré que 42 minutes. Les modèles de l’événement montrent que la lentille, ou l’objet observé, correspondait probablement à la masse de Mars. Les scientifiques pensent avoir capturé une planète voyou lors de cet événement.

Ce que disent les scientifiques

«Lorsque nous avons repéré cet événement pour la première fois, il était clair qu’il devait être causé par un objet extrêmement minuscule», explique le Dr Radoslaw Poleski de l’Observatoire astronomique de l’Université de Varsovie, co-auteur de l’étude. «Si l’objectif était en orbite autour d’une étoile, nous détecterions sa présence dans la courbe lumineuse de l’événement. Nous pouvons exclure que la planète ait une étoile à environ 8 unités astronomiques (l’unité astronomique est la distance entre la Terre et le soleil). »

Il y a quelques années, les astronomes de l’OGLE ont fourni la première preuve d’un grand nombre de planètes voyous errant dans la Voie lactée. La planète la plus récemment découverte est la plus petite planète flottante jamais trouvée.

«Notre découverte démontre que les planètes flottantes de faible masse peuvent être détectées et caractérisées à l’aide de télescopes au sol», déclare le professeur Andrzej Udalski, le chercheur principal du projet OGLE.

D’où viennent les planètes voyous

Les astronomes pensent que des planètes voyous se forment dans des disques protoplanétaires qui entourent les étoiles nouvellement formées. Ces planètes non attachées commencent normalement mais s’éjectent des disques en raison d’interactions avec d’autres objets du cosmos. N’ayant pas d’étoile en orbite, la planète voyage alors sans être liée dans l’espace. Les planètes voyous sont généralement plus petites que la Terre.

L’étude de ces découvertes peut nous aider à mieux comprendre notre système solaire ainsi que d’autres systèmes planétaires. Actuellement, la NASA construit le télescope spatial romain Nancy Grace, qui aidera les scientifiques à trouver plus facilement des planètes voyous. L’observatoire commencera à fonctionner provisoirement au milieu des années 2020.

planète d'alignement planétaire

Au cours des dernières années, les astronomes polonais ont observé de nombreuses découvertes de ce type dans notre galaxie. Cependant, le flottant libre récemment découvert par les chercheurs est le plus petit qu’ils aient trouvé à ce jour. Les progrès scientifiques nous permettront d’observer davantage notre cosmos et de mieux comprendre notre placement dans celui-ci.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *