L’éponge réduit les coûts de nettoyage des déversements d’hydrocarbures

Une éponge artificielle simple mais super absorbante pourrait réduire le coût du nettoyage des déversements de pétrole brut dans les pays en développement.

Une équipe de chercheurs, basée à l’Institut italien de technologie de Gênes, a découvert que les éponges simples en mousse de polyuréthane absorbaient mieux les déversements d’hydrocarbures que les éponges plus chères traitées avec des nanoparticules.

Ils ont découvert que la mousse de polyuréthane avec des pores de moins d’un demi-millimètre peut absorber jusqu’à 30 grammes d’huile par gramme d’éponge. C’est trois fois plus que les éponges en polypropylène traité, qui sont normalement utilisées pour éponger les déversements d’hydrocarbures.

«Nous avons décidé de montrer l’importance de la structure réelle des mousses utilisées pour récupérer le pétrole déversé de l’eau», explique Javier Pinto, l’auteur principal d’un article sur l’étude , publié dans le Journal of Physics D: Applied Physics on 1er mars.

De plus, l’équipe a démontré que presque toute l’huile peut être récupérée en pressant simplement l’éponge, qui peut être réutilisée au moins dix fois.


éponges

Différents types d’éponges en polyuréthane


Les éponges synthétiques utilisées pour éponger l’huile sont généralement traitées avec des nanoparticules ou par des procédures chimiques compliquées. De telles méthodes leur permettent d’absorber plus d’huile, par exemple en s’assurant qu’elles n’absorbent pas d’eau.

«Ce type de traitement n’est pas vraiment nécessaire pour atteindre la capacité d’absorption d’huile maximale», déclare Pinto.

Les résultats pourraient bientôt changer la façon dont les déversements d’hydrocarbures sont traités, en particulier dans les pays en développement, déclare Michel Boufadel, ingénieur en environnement au New Jersey Institute of Technology aux États-Unis. «Le principal avantage de cette étude est que les mousses aspirent l’huile plutôt que de dépendre de traitements chimiques sophistiqués pour l’absorber», explique-t-il.

Cela permet non seulement de réduire les coûts de production, mais également d’éviter une pollution supplémentaire potentielle due aux traitements chimiques, dit-il.


Tableau des déversements d'hydrocarbures


Rejets mondiaux totaux de pétrole dans l’environnement à la suite de déversements moyens et importants (y compris les noms des principaux déversements)


Selon l’International Tanker Owners Pollution Federation, environ7000 tonnes d’hydrocarbures ont été déversées dans la mer en 2015– souvent par des navires dans des pays en développement où la réglementation relative à l’élimination des hydrocarbures est moins stricte ou n’est pas appliquée. Les déversements d’hydrocarbures peuvent nuire ou tuer la faune et peuvent prendre des années à nettoyer, coûtant aux gouvernements environ 18 $ US par gallon de pétrole déversé et des sources de revenus dévastatrices telles que le tourisme et la pêche.

«Une fois que nous pourrons montrer que nos mousses de polyuréthane sont plus économiques et compétitives par rapport à d’autres matériaux, nous serons en mesure de convaincre l’industrie de les utiliser comme une option fiable pour remédier à ces catastrophes», déclare Pinto.

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